Los secretos microbianos de la Antártica

Los microorganismos están presentes en todos los ambientes, aire, agua, suelos y hasta dentro de otros seres vivos. Pueden vivir solos o asociados formando parte del microbioma interno y externo de otros organismos multicelulares como plantas, algas y peces, entre otros.

En el continente blanco, debido a los múltiples ecosistemas que presenta, vive una gran diversidad de organismos microscópicos, siendo los psicrófilos, que prefieren ambientes fríos con temperaturas inferiores a 15°C, los más abundantes y activos. Igualmente, es posible encontrar microorganismos adaptados al calor de zonas volcánicas de dicho territorio.

Así lo explicó la especialista en ecología microbiana, Dra. Céline Lavergne, del Centro de Estudios Avanzados y del Centro de Investigación HUB Ambiental de la Universidad de Playa Ancha, en el ciclo de charlas Viernes de Cultura + Ciencia organizado por Explora Valparaíso y el Museo Fonck.

Dra. Céline Lavergne.

En la Antártica, sostuvo la investigadora Lavergne, bacterias, arqueas y protistas, entre otros microorganismos, cumplen un rol fundamental en los ciclos biogeoquímicos, que corresponden a la transformación de los elementos que constituyen la materia, como son el carbono, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fósforo y azufre.

“Por ejemplo, la fotosíntesis es un proceso que produce oxígeno a partir de energía solar y dióxido de carbono. Las plantas, así como las microalgas o las cianobacterias, pueden realizar fotosíntesis. De hecho, en lugares tan sorprendentes como el hielo de los glaciares, ciertas microalgas son capaces de crecer y de producir oxígeno a través de este proceso biológico”, precisó.

Productores de metano

Agregó la investigadora UPLA que las arqueas, grupo microbiano poco conocido, se pueden encontrar en los sedimentos de lagos antárticos y son las principales responsables de la síntesis de metano en esos ecosistemas. El metano es un gas de efecto invernadero, que resulta de la degradación completa de la materia orgánica.

“En proyecto financiado por el Instituto Antártico Chileno, investigamos junto a la Universidad de Magallanes los microorganismos capaces de producir o degradar al metano en lagos y lagunas de isla Rey Jorge en Antártica, para entender mejor las vías de transformación de dicho gas, implicado en procesos como el calentamiento global y el cambio climático. En el lago Kitiesh, por ejemplo, encontramos un aumento gradual de las arqueas desde la superficie hasta el sedimento, y reportamos que, a pesar de una temperatura menor a 2ºC, esos microorganismos son responsables de una producción de metano, aunque baja, en los sedimentos de lagos antárticos”, afirmó la especialista.

Descongelamiento de hielos milenarios

Por otra parte, el metano generado por microorganismos que degradan la materia orgánica se encuentra atrapado en grandes cantidades en zonas congeladas marinas y terrestres del Ártico. Con el aumento global de las temperaturas, se teme que esa gran cantidad de metano se libere, lo que causaría aún mayores incrementos de temperatura al ser este gas uno de los más importantes detrás del denominado efecto invernadero.

De la misma forma, comentó la Dra. Céline Lavergne, el derretimiento de los glaciares de la Antártica podría liberar contaminantes provenientes de otras zonas pobladas del planeta, almacenados por cientos y miles de años en el hielo: “Varios microorganismos tienen la capacidad de transformar esos contaminantes. Y con el proyecto ANID FONDECYT que lideré, se demostró la presencia y la actividad de microorganismos en ecosistemas acuáticos de la Antártica, que transforman el metal mercurio en una forma más toxica, el metilmercurio. La actividad de dichos microorganismos podría verse aumentada con la liberación de mercurio atrapado en los glaciares, produciendo una neurotoxina que tiene la capacidad de bioacumularse y bioamplificarse en los seres vivos como algas, peces, mamíferos marinos, e indirectamente podría alcanzar a los humanos”.

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