Laboratorio COVID-19 UPLA: Investigación multidisciplinar aplicada a una problemática global

Finalizaba el año 2019 cuando se concreta la instalación en la Universidad de Playa Ancha (UPLA) del Centro de Investigación HUB Ambiental, destinado al desarrollo de investigación científica interdisciplinaria, servicios y consultoría en el área de las ciencias ambientales.

Su misión: generar un salto significativo en investigación y postgrado institucional, favoreciendo la sinergia interdisciplinar de investigadores en ciencias ambientales de distintas unidades institucionales, de manera de potenciar la productividad individual y colectiva en términos de publicaciones Web of Science (WoS, principalmente Q1 y Q2) y proyectos concursables externos como Fondecyt, Inach, Anillos, Milenio, Fondap, FIC, FNDR, entre otros.

Instalado en dependencias del exlaboratorio de Servicios de Análisis de esta casa de estudios, el HUB Ambiental UPLA se yergue junto a los 21 científicos adscritos como plataforma para la inserción de mayor capital humano avanzado en investigación, así como para la captación de nuevos talentos a partir de supervisión de tesis de pregrado y postgrado. Un espacio de mentoría de académicos UPLA con potencial en investigación para la consolidación de sus líneas disciplinares, y de vinculación e innovación tecnológica por medio del desarrollo de servicios y consultoría ambiental.

A poco andar del 2020, el impacto del COVID-19 en la vida de los chilenos, como lo ha sido también para todo el mundo, llevó a los integrantes de este nuevo polo de investigación, encabezados por el Dr. Claudio Sáez Avaria, a poner a disposición de la salud de la Región de Valparaíso, la experiencia interdisciplinar, los equipos técnicos e infraestructura de este espacio de conocimiento.

Así lo relatan el director Sáez, la Dra. Verónica Molina Trincado, ecóloga microbiana y especialista en ciclos biogeoquímicos, y la directora técnica del Laboratorio COVID-19 UPLA, Dra. Fernanda Rodríguez Rojas, experta en el área ecotoxicogenómica, que por estos días escribe una nueva página en la historia científica de esta casa de estudios, en beneficio de la salud pública de la Región.

-¿Cómo es que estudios multidisciplinarios del área ambiental ayudan a instalar una iniciativa de diagnóstico COVID en el HUB Ambiental?

CS: “Investigadores de nuestra universidad se unen a la Red de Diagnóstico Universitaria COVID-19, a través del HUB Ambiental UPLA. Esto ha sido una iniciativa única para muchos científicos de la red, que no están específicamente relacionados con el área de la salud, pero que se han sumado y han puesto a disposición sus laboratorios e instrumentos, además del equipo humano calificado y formado en el trabajo colaborativo, y con rigor científico, para aportar al testeo del virus SARS-CoV-2 a nivel nacional”.

-En este aporte al testeo del virus, el laboratorio COVID-19 UPLA además lo hace como referente regional.

CS: “Así es, lo cual es de suma relevancia para nosotros, porque es un reconocimiento al personal capacitado, las instalaciones, los equipos, así como al desarrollo de procedimientos y protocolos de bioseguridad puestos en marcha. Por esta razón, la Seremi de Salud designó a nuestro laboratorio como centro de apoyo para capacitar a otros laboratorios clínicos y universitarios que se instalen próximamente en detección del virus por PCR”.

¿Qué se puede reflexionar a partir de esta experiencia?

VM: “El Laboratorio de Diagnóstico COVID-19 nos aporta una gran lección y, en especial, a nuestro corto andar como HUB Ambiental UPLA, nos brinda una excelente oportunidad para iniciar un camino hacia la valoración de la investigación integrada a la sociedad y sus problemáticas, en un ambiente colaborativo de saberes y experiencias desde el trabajo multidisciplinar aplicado a una problemática global, que enfrentamos en la actualidad”.

El desafío de la colaboración investigativa y de su aplicación concreta en la sociedad…

VM: “Esta experiencia es demostrativa de lo que queremos lograr como HUB, el sumarnos sinérgicamente en torno a plataformas compartidas de investigación. En este contexto se puede ejemplificar con una analogía científica, que ‘los ácidos nucleicos (ADN – ARN)’ son compartidos por los virus, como SARS-CoV-2, y en todas las células desde organismos ancestrales como bacterias hasta los seres humanos. Investigaciones al interior del HUB Ambiental UPLA utilizan, día a día, herramientas que permiten trabajar con los ácidos nucleicos, orientadas al estudio de microorganismos, organismos fotosintéticos y peces, entre otros, desarrollados en ecosistemas disímiles, desde la Antártica a humedales del Altiplano, así como muchos otros complejos y diversos, como ríos, fiordos, ambientes marinos costeros y oceánicos. Estos estudios se han financiado a lo largo de los años por numerosos proyectos de investigación externos (Fondecyt Regular, Iniciación, Postdoctorado, INACH, PAI, Laboratorios Asociados Internacionales) e internos, gracias a los cuales se adaptan las instalaciones, equipos y capacidades, esta vez para afrontar el desafío de la detección del virus SARS-CoV-2 en el marco de la pandemia COVID-19”.

 -¿Quiénes integran el Centro de Investigación HUB Ambiental?

CS: “El HUB Ambiental UPLA cuenta actualmente con 21 científicos adscritos (ver figura), en este desafío de un trabajo colaborativo basado en plataformas que apoyan a un desarrollo sinérgico y transversal de la investigación en la UPLA, con académicos pertenecientes a distintos estamentos: Facultad de Ciencias Naturales y Exactas, Facultad de Ingeniería y Centro de Estudios Avanzados. Bunge (1958) en su libro ‘La ciencia, su método y su filosofía’, nos indicaba que a través de ‘la investigación científica, el hombre ha alcanzado una reconstrucción conceptual del mundo que es cada vez más amplia, profunda y exacta’ la cual no puede abstraerse de la realidad social ya que ‘la ciencia como actividad, como investigación, pertenece a la vida social’.

Así, hemos sido capaces dentro de la UPLA, de generar espacios de desarrollo científico multi e interdisciplinares. Espacios comunes y compartidos de conocimiento. Es allí donde se generan ideas nuevas, transversales y, desde el colectivo, se abordan problemáticas ambientales y sociales para fortalecer y responder a preguntas de la comunidad, muchas de ellas con impacto regional, nacional e internacional”.

En la detección del virus

La directora técnica del Laboratorio de Diagnóstico COVID-19 UPLA, doctora Fernanda Rodríguez Rojas, coordina el trabajo de 11 profesionales, mayoritariamente bioquímicos, ingenieros en biotecnología, biólogos marinos e ingenieros ambientales. Un grupo diverso y altamente comprometido, que diariamente analiza 80 muestras derivadas del Servicio de Salud Valparaíso-San Antonio, entidad de quien depende el laboratorio.

-¿Cómo ha sido dirigir a profesionales de distintas especialidades en la detección del SARS-CoV2?

“Dirigir a jóvenes investigadores de diversas áreas científicas mediante la travesía del diagnóstico de COVID-19 ha sido una aventura gratificante que no me esperaba. Algunos profesionales del área de las ciencias ambientales que nos apoyan en recepción de muestras, y en las tareas de lavado y logística, no están familiarizados con la técnica de PCR, por lo que ha sido un camino de enseñanza y aprendizaje entre todos los que trabajamos acá. La dinámica del trabajo en equipo fluye de manera natural y proactiva, con un trato transversal entre todos nosotros, por lo que el ambiente de trabajo es excelente. Trabajar con un equipo interdisciplinario ha sido realmente enriquecedor, ya que el intercambio de conocimientos nos beneficia a todos, generándose una suerte de sinergia que nos hacer crecer a todos. Los ánimos de todos se traducen en satisfacción por el bien público que estamos realizando en beneficio de la gente de la región de Valparaíso y por supuesto Chile”.

-¿Logran tomar conciencia de que están haciendo historia como científicos que aportan a la detección del virus en la población?

“Al principio no éramos totalmente conscientes del tremendo aporte que estábamos haciendo a nivel regional, pero luego de todos los agradecimientos desde los centros de salud del cual nos derivan las muestras, en especial por nuestra rapidez de entrega de resultados, nos dimos cuenta del valor que tenemos como laboratorio universitario de diagnóstico, lo cual nos pone muy contentos. Estamos haciendo historia y eso no tiene precio”.

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